NASA:我们的钱不够登陆火星

2020-06-08
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NASA:我们的钱不够登陆火星

没想到,NASA 也有「哭穷」的一天。4 天前,在美国航太学会的推进器会议上,NASA(美国国家航空暨太空总署)的载人专案负责人,Bill Gerstenmaier 终于在公众场合承认了──NASA 可能没有足够的钱推动科研,最终将人类送上火星。

NASA:我们的钱不够登陆火星

NASA 的载人专案负责人,Bill Gerstenmaier。

他的原话是:「我没有办法给人类登上火星的时间表,因为我们关于火星的预算增长仅仅 2%,我们目前也没有让人在火星表面生存的系统。同时,如何下降并着陆火星表面依旧是巨大的挑战。」

NASA:烧起钱来,自己都怕NASA:我们的钱不够登陆火星

查询 NASA 2016 财年的具体预算,关于火星探索主要分为两部分,第一部分归属「行星科研」(Planetary Science),预算额为 13.6 亿美元,不足全年预算的 10%。与此同时,NASA 还将大量资金投入「探索系统开发」(Exploration Systems Development),就包括未来可能担负火星登陆工作的 SLS 火箭以及「猎户座」太空船。

NASA:我们的钱不够登陆火星

SLS 火箭(右一、二)惊人的尺寸,一旦研製成功将成为史上最大航空器。

根据维基的公开资料,仍在研製中的 SLS 火箭虽然将拥有 LEO(近地轨道)70~130 吨的惊人投送能力,但仅在 2011~2015 年就已花掉 NASA 77.5 亿美元预算。按照目前的预算规划,SLS 火箭实际发射频率仅每年一次,每次发射又要花掉 10 亿美元。

简直就是个「无底洞」,所以也有很多人认为 SLS 火箭「掏空了」NASA。

NASA:我们的钱不够登陆火星

值得一提的是,在 NASA 2016 年财政预算报告中,依旧保留了火星探索的宣传页面。页面中还说明了火星计画的目的,虽然现在看起来略讽刺:「为之后的宇宙探索提供必要的资源,同时让美国保持太空探索和科学研究的领先地位。」

在 12 日的会议,Bill 也透露了 NASA 未来其中一个可能的新目标──重回月球。

他表示:「我们将继续在月球广泛探索表面是否存在水,如果真的有水,我们将会推动月球表面的相关计画,以期能在月球表面建立基地。」

由火星转向地球似乎的确更合理,但另外一层原因同样更容易想到:像 SpaceX 这样的商业航太公司在快速崛起。

商业航太持续崛起NASA:我们的钱不够登陆火星

美国副总统 Mike Pence。

就在 7 月初,美国副总统 Mike Pence 曾到甘迺迪太空中心,他当时表示:「川普和我发誓要恢复美国在太空科学的领导地位。」同时,他还专门表示:「透过和商业航太伙伴的合作,我们将让太空旅行更安全、更便宜,同时也触手可及。美国商业公司目前掌握最尖端的航太技术,这是事实。」

虽然整段话并未指明对象,但的确像是对 SpaceX、Blue Origin 这类公司示好。

毕竟,相比「无底洞」SLS 火箭,目前已数次承接 NASA 发射工作的 SpaceX 已拥有成熟的 Falcon 9 火箭,同时还将每次发射成本压到 6,200 万美元。如果按照其 LEO 投送能力 22 吨计算,同样的预算 Falcon 9 火箭能运输至少 SLS 火箭 2.7 倍载重。

事实上,由 NASA 发起的 SLS 火箭专案主要由另外两家美国航太业巨头完成:波音、ULA。这两者虽然执行过许多航太专案,但最大的特点就是贵,却「卖」得出去的最核心原因,是他们深入政府的複杂人际关係。

但在赤裸裸、数亿美元的预算前面,似乎美国政府也只能转向 SpaceX 这样的「新生势力」了。

当然,由此而生的疑问也有一大堆:太空探索以后是否还要以政府为主体?政府是否应该全力扶持相关公司?是否真会像一众科幻电影,出现利用科技控制世界的科技托拉斯?

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